Kubota Innovation Center Europe: Joint innovation in smart agriculture

The Japanese specialist in agricultural and construction machinery, Kubota, recently opened a European Innovation Center satellite office at Wageningen Campus in the brand new Plus Ultra-II building. A logical step, according to Peter van der Vlugt, General Manager of the Kubota Innovation Center Europe: “We believe open innovation in smart agriculture will be key to solving global issues.”

Kubota develops and manufactures a broad portfolio of innovative equipment for the agriculture sector: from tractors and tillage equipment to harvesters and robotics, for both wet and dry farming, at all scales. Since the early 2000s, via its daughter company the Kverneland Group, a long-standing, collaborative relationship with Wageningen University & Research has been in place. Today, Kubota is closely involved with Wageningen University & Research in several Dutch Topsector (key areas for innovation in the Netherlands) and European research projects. “We aim to strengthen this collaboration and participate in even more partnerships, with scientists, but also with young and innovative entrepreneurs,” says Van der Vlugt.

Open innovation

Kubota is strongly committed to expanding its knowledge in the fields of digitalization, the Internet of Things (IoT), artificial intelligence and robotics. The company also focuses on new cropping systems and cultivation practices. “These days, as a large enterprise, you can’t do everything yourself; the key is collaboration and partnering. Open innovation, working and sharing with partners and investing in startups will allow us to jointly develop the smart, innovative solutions needed to solve current and future challenges in agriculture.”

There is no shortage of challenges: from climate change and loss of biodiversity, to decreasing soil quality and an impending shortage of farmers. “Some areas, particularly Southern Europe but, more recently even here in the Netherlands, are struggling with increasing drought, whereas others are dealing with extreme rainfall. In other words weather extremes are becoming more common. In particular, where the soil is compacted, water will not drain away, making it more difficult to cultivate the fields and negatively impacting the growth of crops,” underlines Van der Vlugt.

Soil compaction

Soil compaction is an increasing problem in many regions of the world, due to years of intensive agriculture; large tractors and equipment running along the same tire tracks year after year, compressing the soil. “Therefore we strongly believe that by using smaller sized equipment, and more autonomous and robotics equipment this problem can be alleviated. Kubota has always been a strong player in smaller size tractors and machinery and has considerable market share. We will continue to expand this sector in the future, focusing on fully autonomous systems and services.

Then there is the challenge of ensuring sufficient food production with an impending shortage of farmers. “In Japan, farmers are, on average, 67 years old, and it is difficult to find successors among younger generations,” says Van der Vlugt. “The Japanese government is trying to solve this issue by stimulating automation, such as the use of drones, robot platforms, autonomous tractors and decision-support software.” What is happening in Japan today might happen in Europe and the USA tomorrow, as the percentage of older people in the population is increasing, while the farming profession is attracting fewer and fewer young people.

Precision agriculture

The situation calls for precision agriculture and working at a smaller scale, according to Van der Vlugt. “Imagine the use of a series of self-navigating tillage and crop-care robots and smaller autonomous harvesting machines, as an alternative to heavy tractors and today’s large harvesting machines.” he illustrates. Other examples include the development of equipment for mixed-cropping approaches, that helps preserve biodiversity and avoid plant plagues, and the development of weather-forecast and yield-prediction models. “We want to investigate which applications are most effective, whether they are welcome in the market and which business models fit best, such as payment per use rather than purchase.”

Wageningen provides the ideal base for this kind of research, says Van der Vlugt. “Wageningen University & Research is the number one agriculture university in the world; internationally they are highly regarded and we have maintained a close relationship with them for many years now.”

Wageningen University & Research, a one-hour drive from Kubota’s European headquarters in Nieuw-Vennep, also has significant expertise in digitalization and sensor technology, knowledge that has become crucial to precision agriculture. “Imagine advanced cameras in the fields, or on tillage equipment, that examine the crop and soil and collect data for decision-support systems. Guiding choices such as which fertilizer to use, whether irrigation is needed and what could be the optimal harvest time.”

Inspirational startup community

Moreover, the Foodvalley ecosystem boasts an inspirational startup community, powered by BOX, Foodvalley NL, ScaleUpNation, Startlife and Wageningen Campus. “We want to be closely involved in this ecosystem and this is only possible when we have a physical presence,” says Van der Vlugt.

The General Manager is working one to two days a week in Kubota’s satellite office in the brand new Plus Ultra-II building, which offers room for both startups and established companies. “We also have a soil scientist working full-time with us within the Wageningen Plant Sciences Group. He coordinates projects and guides (master) students in Kubota internships.”

Some examples of research projects that are ongoing, or have just kicked off, include PF 4.0 (Precision Farming 4.0) researching the ‘data position’ of growers and future demands for data sharing; the Synergia project - with Use Case AGROS - and the Handsfree Robotics Topsector project. The Robotics project aims to research and develop fully autonomous Robotic Weeding and Crop-care systems.

Much to offer

Van der Vlugt is looking to the future with ambition and excitement. “In the cultivation of high-value crops, like fruit and vegetables and viticulture  – all relatively labor intensive – precision agriculture has much to offer, with much opportunity for development in these crop segments”, he says. “With our knowledge and expertise, our presence in Wageningen, and our open-minded perspective on innovation, I am sure we are on the cusp of many new innovations and startups.”

Kubota

Kubota – established in 1890 as a foundry, producing castings for weighing equipment and everyday items – has developed into a multinational with 42,000 employees worldwide. The company is organized into the operating divisions Farm machinery, Construction equipment, Engines and Water (according to the company’s guiding principles, Food, Water and the Environment) – with each manufacturing a broad portfolio of equipment for farm equipment and crop cultivation, water management and the construction sector. In 2012, Kubota, building on their strong track record in the cultivation of rice and other types of wet farming, acquired the Kverneland Group, a specialist in high-tech equipment for dry farming. 

Kubota Innovation Center Europe: Samen innoveren in slimme landbouw

De Japanse specialist in landbouw- en bouwmachines Kubota opende onlangs een Europees innovatiecentrum in het gloednieuwe Plus Ultra-II gebouw op Wageningen Campus. Een logische stap, zegt Peter van der Vlugt, General Manager van het Kubota Innovation Center Europe: “Open innovatie in slimme landbouw is volgens ons de sleutel tot het oplossen van wereldwijde problemen.”

Kubota ontwikkelt en produceert een breed portfolio aan innovatieve apparatuur voor de landbouwsector: van tractoren en grondbewerkingsmachines tot oogstmachines en robotica, voor zowel natte als droge landbouw en op alle schaalniveaus. Sinds het begin van deze eeuw onderhoudt het bedrijf via haar dochteronderneming de Kverneland Group een langdurige samenwerkingsrelatie met Wageningen University & Research. Kubota is samen met hen nauw betrokken bij verschillende Nederlandse Topsector- en Europese onderzoeksprojecten. “We willen dergelijk samenwerking versterken en betrokken raken bij nog meer initiatieven, met wetenschappers, maar ook met jonge en innovatieve ondernemers,” zegt Van der Vlugt.

Open innovatie

Kubota zet sterk in op het genereren van kennis op het gebied van digitalisering, the Internet of Things (IoT), kunstmatige intelligentie en robotica. Het bedrijf richt zich ook op nieuwe teeltsystemen en teeltpraktijken. "Tegenwoordig kun je ook als grote onderneming niet alles meer zelf doen; je hebt er andere partijen bij nodig. Open innovatie, samenwerken en kennis delen met partners, en investeren in start-ups stelt ons in staat om de slimme, innovatieve oplossingen te ontwikkelen die nodig zijn om de huidige en toekomstige uitdagingen in de landbouw op te lossen.”

Aan uitdagingen geen gebrek: van klimaatverandering en verlies van biodiversiteit tot afnemende bodemkwaliteit en een dreigend tekort aan boeren. “Sommige gebieden, met name Zuid-Europa maar, meer tegenwoordig zelfs Nederland, kampen met toenemende droogte, terwijl andere te maken hebben met extreme regenval. Extreme weersomstandigheden komen steeds vaker voor. Zeker als de grond inklinkt, loopt water slecht weg. Dit maakt het moeilijk om velden te bewerken en is nadelig voor de groei van gewassen,” legt Van der Vlugt uit.

Bodemverdichting

Door vele jaren van intensieve landbouw is bodemverdichting in veel regio's van de wereld een toenemend probleem. Denk bijvoorbeeld aan grote tractoren die jaar na jaar over dezelfde sporen rijden en daar de grond samendrukken. “We zijn ervan overtuigd dat dit probleem te verhelpen is met kleinere machines en meer autonome en robotica-apparatuur. Kubota is altijd een sterke speler geweest in kleinere tractoren en machines en heeft hierin een aanzienlijk marktaandeel. We blijven deze tak van sport in de toekomst versterken, met de nadruk op volledig autonome systemen en diensten.”

Dan is er de uitdaging om te zorgen voor voldoende voedselproductie met een dreigend tekort aan boeren. "In Japan zijn boeren gemiddeld 67 jaar oud en is het moeilijk om onder de jongere generaties opvolgers te vinden,” zegt Van der Vlugt. "De Japanse overheid probeert dit probleem op te lossen door het stimuleren van automatisering. Denk bijvoorbeeld aan het gebruik van drones, robotplatforms, autonome tractoren en beslissingsondersteunende software." Wat er vandaag in Japan gebeurt, kan morgen in Europa en de Verenigde Staten gebeuren, waar het percentage ouderen in de bevolking toeneemt, terwijl het vak van boer steeds minder jongeren aantrekt.

Precisielandbouw

De situatie vraagt ​​om precisielandbouw en werken op kleinere schaal, aldus Van der Vlugt. "Stel je het gebruik van een reeks zelf navigerende grondbewerkings- en gewasverzorgingsrobots en kleinere autonome oogstmachines voor, als alternatief voor zware tractoren en de huidige grote oogstmachines," illustreert hij. Andere voorbeelden zijn de ontwikkeling van apparatuur voor gemengde teelt, die helpt de biodiversiteit te behouden en plagen te voorkomen, en de ontwikkeling van modellen voor voorspelling van weer en opbrengst. "We willen onderzoeken welke toepassingen het meest effectief zijn, of de markt erop zit te wachten en welke business-modellen hierbij het beste passen, zoals betalen per gebruik."

Wageningen biedt volgens Van der Vlugt de ideale basis voor dit soort onderzoek. “Wageningen University & Research is de nummer één van alle landbouwuniversiteiten ter wereld; internationaal staan ​​ze hoog aangeschreven en we onderhouden een nauwe band met ze. ”

Inspirerende startup-community

Bovendien heeft het Foodvalley ecosysteem een ​​inspirerende startup-community, mogelijk gemaakt door BOX, Foodvalley NL, ScaleUpNation, Startlife en Wageningen Campus. 'We willen nauw betrokken zijn bij dit ecosysteem en dat kan alleen als met fysieke aanwezigheid”, zegt Van der Vlugt.  De General Manager werkt één tot twee dagen per week in het satellietkantoor van Kubota in het Plus Ultra-II-gebouw, dat ruimte biedt aan zowel start-ups als gevestigde bedrijven. “We hebben ook een bodemonderzoeker die fulltime bij ons werkt binnen de Wageningen Plant Sciences Group. Hij coördineert projecten en begeleidt (master) studenten in hun stage bij Kubota.”

Enkele voorbeelden van lopende of net gestarte projecten zijn PF 4.0 (Precision Farming 4.0) waarin onderzoek gedaan wordt naar de ‘gegevenspositie’ van telers en de toekomstige vraag naar gegevensuitwisseling; het Synergia-project - met Use Case AGROS - en het Handsfree Robotics Topsector-project. Het Robotics-project heeft tot doel volledig autonome Robotic Weeding en Crop-care systemen te bestuderen en te ontwikkelen.

Veel te bieden

Van der Vlugt kijkt vol verwachting naar de toekomst. "Zeker in de teelt van hoogwaardige gewassen, zoals groenten en fruit en wijnbouw - allemaal relatief arbeidsintensief - heeft precisielandbouw veel te bieden," zegt hij. “Met onze kennis en kunde, onze aanwezigheid in Wageningen en onze open blik op innovatie staan we aan de vooravond van veel mooie innovaties en start-ups.”

Kubota

Kubota - in 1890 opgericht als gieterij en producent van gietstukken voor onder meer weegapparatuur - is uitgegroeid tot een multinational met 42.000 werknemers wereldwijd. Het bedrijf telt vier operationele divisies: Landbouwmachines, Bouwmachines, Motoren en Water (volgens de leidende principes van het bedrijf, Voedsel, Water en Milieu) - met elk een breed portfolio aan apparatuur voor landbouwmachines en teelt, waterbeheer en de bouwsector. In 2012 heeft Kubota, voortbouwend op hun sterke staat van dienst in rijstteelt en andere vormen van natte landbouw, de Kverneland Group overgenomen, specialist in hoogtechnologische apparatuur voor droge landbouw.