Foodvalley Protein Summit "The puzzle is almost complete"

The days when vegetable protein was limited to startups and niches are gone. From beet leaves to vegetarian chicken burgers, established companies are the ones making great strides, as was clear during the Foodvalley Protein Summit on 17 October 2019. The event had no less than 400 participants from 250 organizations from every corner of the globe. The speakers were a mixed group of large companies and startups, researchers and investors.

Sharing knowledge

Bringing together food manufacturers, farmers, growers, investors, research organizations and the government. Sharing knowledge, ambitions and ideas. And together solving the complex puzzle of achieving a healthy and sustainable protein balance. That was the goal of the third edition of Foodvalley Protein Summit, an initiative of Foodvalley, in collaboration with Wageningen University & Research, KeyGene and The Protein Cluster.

The best of both worlds

"We need both vegetable and animal sources in order to achieve a future-proof protein supply," noted Jeroen Willemsen, project manager at The Protein Cluster and chairman for the day at the event. "This will need innovation throughout the entire chain, from production to consumption."

Stacy Pyett, Program Manager Proteins for Life at Wageningen University & Research and co-author of the Mansholt Lecture 2019, shares his opinion. "Many people think that animals are an inefficient source of protein, so we all need to be vegan. Wrongly so," she emphasized in her presentation. The idea that there is too little protein to feed the world's population is also wrong. "There is enough protein available. The problem is its uneven global distribution."

Technological innovation

Pyett identified four directions for technological innovation: improving the availability of protein from plant sources, aquatic production of, for example, algae and duckweed, protein production using fungi, bacteria and yeasts, and reducing food wastage. "In particular with fruit and vegetables, there is significant loss in the chain. There are great opportunities for farmers in terms of the value of these residual flows. Protein from potatoes is already available in the Netherlands; protein from rapeseed meal and beet leaves is on its way."

Protein-rich crops are not, by definition, suitable as a source of vegetable protein for production or human consumption. Anker Sørensen, Vice President Vegetable Crops at KeyGene, is an expert on this issue. "There are many factors involved, from disease resistance of the crop and amino acid composition of the protein, to the development of undesirable side tastes during processing," he explained. At KeyGene they work specifically on crop improvement. "We intervene at the molecular level, which allows us to quickly achieve economically interesting results. He cited lupin as an example. "With traditional breeding techniques, it takes six years of cross-breeding to get new traits in a variety. With molecular breeding and speed breeding, this process only takes one to two years."

The consumer

No matter how innovative a technology might be, in the end it's all about changing the consumer's diet dramatically. The recommended daily requirement of protein, per capita, is approximately 60 grams; in Europe we currently consume about 50 grams of animal protein per person, per day. “We could use our land more effectively by consuming between 9 and 23 grams of animal protein per person per day; for example by feeding animals with products that cannot be used for human consumption, such as crop residues and co-products from food processing. “This means moving towards a better balance of plant and animal protein in our diet,” says Evelien de Olde, researcher at Wageningen University & Research.

We have to start with what the consumer wants, and then work back to what is needed in terms of products, raw materials and cultivation, as various speakers emphasized. "Products with vegetable protein must, first and foremost, pass the taste test," said Chris Kerr, founder of Good Catch and co-founder of investment company New Crop Capital. Mathijs Huis in 't Veld, the brain behind the healthy fast food concept Jack Bean, is also convinced that taste is the key: "We want to prove that plant-based can be very tasty." Entrepreneur Brad Vanstone, founder of Willycroft / Plant Based Cheese, is determined to convince his father – a farmer and cheese connoisseur – that it is possible to make tasty vegan cheese: "If he likes it, so will other consumers."

From offer to nudge

Not only the taste of a product, but also the social, cultural and economic context in which consumers find themselves, determines whether they buy and value a product. Emely de Vet, Professor of Consumption and Healthy Lifestyles at Wageningen University & Research, emphasized this in her presentation. "If we want to change consumer behavior, we need to combine several strategies - from creating a wider range of in-store vegetable products, to nudging people, unconsciously, into making sustainable and healthy choices," she illustrated. "This requires cooperation between different disciplines and links in the chain from production to consumption. Michiel de Krom, researcher Food & Sustainability at PBL Netherlands Environmental Assessment Agency, also stressed that it is important to connect our activities with the concerns of consumers in their daily lives. He therefore advocated co-creation together with consumers.

Beet leaves, veggie chicken and rapeseed protein

Consumers' diets can be more sustainable and healthier, but the days when vegetable protein was a niche are over. Large companies are also making considerable strides in this area. For example, last month McDonald's introduced the Veggie Homestyle Crispy Chicken, which, according to Marketing Communications Director Annemarie Swijtink, is only the beginning of the vegetarian journey that the hamburger giant is making. Royal Cosun is already extracting vegetable protein from beet leaves, and DSM recently decided, together with the French Avril Group, to build a factory for the refining of rapeseed protein.

Green Protein Lifetime Achievement Award

These developments are extremely positive, says Harry Aiking, Emeritus Professor at the Free University in Amsterdam and one of the first scientists to realize the need for sustainability research. "Eating more legumes and beans is sustainable and healthy, and it allows us to create a nice win-win situation." This is crucial in a world in which many people suffer from diseases of prosperity and the use of nitrogen has tripled in just a few decades. According to Aiking, nitrogen is becoming the new carbon. He received the Green Protein Lifetime Achievement Award, from chairman of the day Jeroen Willemsen, for thirty years of groundbreaking research into vegetable proteins, for example via the Profetas programme.

Making legislation more flexible

The fact that companies, supported by science and technology, are taking big steps is promising. But there are still a few crucial pieces of the puzzle that are missing. For example, easing legislation in Europe can speed up developments, said Victor Friedberg, founder of FoodShot Global and founding investor in the Beyond Meat Burger. "In Europe, discussions about innovative sustainable proteins are mainly about what is and is not allowed. In the United States, we prefer to talk about consumers and market strategy."

More information

Foodvalley Protein Summit “De puzzel is bijna compleet”

De tijd dat plantaardig eiwit zich beperkte tot start-ups en niches is voorbij. Van bietenloof tot vegetarische kipburger: ook gevestigde bedrijven maken grote slagen, zo bleek tijdens de Foodvalley Protein Summit op 17 oktober 2019. Het evenement telde maar liefst 400 deelnemers afkomstig van 250 organisaties uit de hele wereld – van Canada tot Zuid-Korea. De sprekers vormden een gemêleerd gezelschap van grote bedrijven en start-ups, onderzoekers, en investeerders.

Kennis delen

Voedingsmiddelenfabrikanten, boeren, telers, investeerders, onderzoeksorganisaties en overheid bijeenbrengen. Kennis, ambities en ideeën delen. En zo de complexe puzzel oplossen op weg naar een gezonde en duurzame eiwitbalans. Dat was het doel van de derde editie van Foodvalley Protein Summit, een initiatief van Foodvalley in samenwerking met Wageningen University & Research, KeyGene en The Protein Cluster.

Het beste uit twee werelden

“We hebben zowel plantaardige als dierlijke bronnen nodig om tot een toekomstbestendige eiwitvoorziening te komen,” constateerde Jeroen Willemsen, projectmanager bij The Protein Cluster en dagvoorzitter tijdens het evenement. “Dat vraagt om innovatie door de hele keten, van productie tot consumptie.”

Stacy Pyett, programmamanager Proteins for Life bij Wageningen University & Research en co-auteur van de Mansholtlezing 2019, deelt zijn mening. “Veel mensen denken dat dieren een inefficiënte eiwitbron zijn en dat we daarom allemaal veganist moeten worden. Ten onrechte,” zo benadrukte ze in haar presentatie. Ook de gedachte dat er te weinig eiwit is om de wereldbevolking te voeden, klopt niet. “Er is genoeg eiwit beschikbaar. Het is alleen ongelijk verdeeld in de wereld.”

Technologische innovatie

Pyett noemde vier richtingen voor technologische innovatie: het beter beschikbaar maken van eiwit uit plantaardige bronnen, verbetering van gewassen, aquatische productie van bijvoorbeeld algen en eendenkroos, productie van eiwit met behulp van schimmels, bacteriën en gisten, en verminderen van voedselverspilling. “Zeker bij groente en fruit is er veel uitval in de keten. Er liggen voor boeren grote kansen in verwaarding van deze reststromen. Eiwit uit aardappelen is in Nederland al beschikbaar, eiwit uit koolzaad-perskoek en bietenblad komen er aan.”

Eiwitrijke gewassen zijn niet per definitie geschikt als plantaardige eiwitbron voor productie of humane consumptie. Dat weet Anker Sørensen, vice-president Vegetable Crops bij KeyGene, als geen ander. “Er spelen allerlei factoren mee, van ziekteresistentie van het gewas en aminozuursamenstelling van het eiwit tot de ontwikkeling van ongewenste bijsmaken tijdens de verwerking,” legde hij uit. Bij KeyGene werken ze doelgericht aan gewasverbetering. “We grijpen in op moleculair niveau, daarmee behalen we snel economisch interessante resultaten.” Als voorbeeld noemde hij lupine. “Met traditionele veredelingstechnieken doe je er al snel zes jaar over om nieuwe eigenschappen in een variëteit te in te kruisen. Met molecular breeding en speed breeding kost dit proces maar een tot twee jaar.”

De consument

Hoe innovatief een technologie ook is, uiteindelijk draait het erom dat de consument zijn voedingspatroon ingrijpend verandert. De aanbevolen dagelijkse behoefte aan eiwitten, per hoofd van de bevolking, is ongeveer 60 gram; in Europa consumeren we momenteel ongeveer 50 gram dierlijke eiwitten per persoon, per dag. “We zouden ons land effectiever gebruiken als we 9 tot 23 gram dierlijke eiwitten per persoon per dag consumeren; bijvoorbeeld door dieren te voeden met producten die niet voor menselijke consumptie te gebruiken zijn, zoals gewasresten en bijproducten van voedselverwerking. “Dit leidt tot een betere balans tussen plantaardige en dierlijke eiwitten in onze voeding”, zegt Evelien de Olde, onderzoeker bij Wageningen University & Research.

We moeten beginnen met wat de consument wil, en van daaruit terug redeneren naar wat er nodig is aan producten, grondstoffen en teelt, zo benadrukten verschillende sprekers. “Producten met plantaardig eiwit moeten in de eerste plaats de smaakproef doorstaan,” zei Chris Kerr, oprichter van Good Catch en medeoprichter van investeringsmaatschappij New Crop Capital. Ook Mathijs Huis in ’t Veld, het brein achter het gezonde fastfood-concept Jack Bean, zet in op smaak: “We willen bewijzen dat plantaardig heel lekker kan zijn.” Ondernemer Brad Vanstone, oprichter van Willycroft / Plant Based Cheese, is vastbesloten zijn vader – veehouder en fijnproever – ervan te overtuigen dat het mogelijk is goede vegan kaas te maken: “Als hij iets lekker vindt, vinden andere consumenten dat ook.”

Van aanbod tot nudge

Niet alleen de smaak van een product, maar ook de sociale, culturele en economische context waarin consumenten zich bevinden bepaalt of ze een product kopen en waarderen. Dat benadrukte Emely de Vet, hoogleraar en leerstoelhouder Consumption and Healthy Lifestyles aan Wageningen University & Research, in haar presentatie. “Willen we het gedrag van consumenten veranderen, dan moeten we meerdere strategieën met elkaar combineren – van het creëren van een groter aanbod aan plantaardige producten in de winkel tot nudges die mensen onbewust aanzetten tot duurzame en gezonde keuzes,” illustreerde ze. “Dat vraagt om samenwerking tussen verschillende disciplines en schakels in de keten van productie naar consumptie.” Ook Michiel de Krom, onderzoeker Food & Sustainability bij PBL Planbureau voor de Leefomgeving, benadrukte dat het zaak is aan te sluiten bij wat consumenten bezighoudt in hun dagelijks leven. Hij pleitte daarom voor co-creatie samen met consumenten.

Bietenloof, veggy kip en raapzaadeiwit

Het voedingspatroon van consumenten kan duurzamer en gezonder, maar de tijd dat plantaardig eiwit een niche was, is voorbij. Ook grote bedrijven maken flinke slagen op dit gebied. Zo introduceerde McDonald’s afgelopen maand de Veggie Homestyle Crispy Chicken, volgens director Marketing Communications Annemarie Swijtink nog maar het begin van de vegetarische reis die de hamburgergigant gaat maken. Royal Cosun haalt plantaardig eiwit uit bietenloof en DSM besloot onlangs samen met het Franse Avril een fabriek te bouwen voor de raffinage van raapzaadeiwit.

Green Protein Lifetime Achievement Award

De ontwikkelingen stemmen Harry Aiking, emeritus hoogleraar aan de Vrije Universiteit in Amsterdam en duurzaamheidsexpert van het eerste uur, positief. “Meer peulvruchten en bonen eten is duurzaam en gezond. Zo creëren we een mooie win-win situatie.” Dat is cruciaal in een wereld waarin veel mensen lijden aan welvaartsziekten en het gebruik van stikstof in enkele decennia is verdrievoudigd. Volgens Aiking wordt stikstof het nieuwe koolstof. Hij ontving van dagvoorzitter Jeroen Willemsen de Green Protein Lifetime Achievement Award voor dertig jaar grensverleggend onderzoek naar plantaardige eiwitten, onder meer via het programma Profetas.

Wetgeving versoepelen

Dat bedrijven, gesteund door wetenschap en technologie, grote stappen zetten is veelbelovend. Maar er zijn nog een paar cruciale puzzelstukjes die ontbreken. Versoepeling van de wetgeving in Europa bijvoorbeeld kan ontwikkelingen versnellen, stelde Victor Friedberg, oprichter van FoodShot Global en de man die investeerde in de Beyond Meat Burger. ”In Europa gaan gesprekken over innovatieve duurzame eiwitten vooral over wat wel en niet mag. In de Verenigde Staten praten we liever over consument en marktstrategie.”

Meer informatie