China giant, Yili, taps into European dairy innovation

The Chinese dairy giant Yili established its European Innovation Centre in the Netherlands to boost its ability to bring truly innovative dairy products to the Chinese market – a strategy that has led to a steep increase in returns from new product development.

Located on the Wageningen campus, at the heart of the Foodvalley ecosysteem, the center facilitates collaboration with researchers and suppliers, puts Yili at the heart of European product development, and allows it to merge its knowledge of the Chinese dairy market with emerging trends. Beginning as Yili’s European Research and Development Centre in 2014, the company decided to upgrade it, creating the European Innovation Centre in September 2018.

CEO of the Yili Innovation Centre Europe, Gerrit Smit: “Yili realized that more innovation was needed, to speed up the growth of the company. We were impressed by the volume of growth and innovation happening in Europe, so we needed to step up those partnerships. We were also aware that a physical presence in the Netherlands is fundamental to making a bridge between these two cultures and countries: not always easy with time zone and organizational differences.”

Expanding market share

Since it was established, the center has been instrumental in expanding the company’s income from new products. Yili is in the top ten of dairy companies, both in Asia and the rest of the world – and it has reported substantial revenue growth in recent years, as Chinese consumers’ demand for dairy products has risen in line with rising household incomes. Its focus on innovation has helped maintain Yili’s top position and expand market share amid the highly competitive Chinese dairy sector.

“Our role is to identify opportunities and select those that are interesting for the Chinese market, and then we agree, with our colleagues in China, which we will focus on”, says Smit.

“The team, at the moment, is developing longer term programs and setting up projects with strategic suppliers”, he adds. “We work from a win-win position, always asking, whatever the opportunity, what’s in it for both partners. The drive is to create honest and open relationships.”

According to Smit, it is easier for Europeans to set up such partnerships in Europe, with suppliers large and small. Around the same time that the European Innovation Center was created, the company established an innovation center in China to maximize domestic knowhow and expertise.

Adaptation and approval

“We look at the fast-growing trends in Europe, and make a judgement on which could be best adapted for the Chinese market,” he says. “We’re always searching for those kinds of opportunities. In China, the regulatory situation for getting ingredients approved is really quite difficult, so we also look at how and why things are done in Europe and try to learn from this.”

Often, the company finds short-term projects, or new product development ideas, via a supplier approaching the team with an ingredient or an idea. It then develops prototypes, at the European center, for the market in China, based on its knowledge of the market and consumer research. Its developments span the whole range of dairy products, from infant formula to milk, yoghurts to ice cream and powdered products to cheese.

“Products for the Chinese market are quite different than for the European market”, Smit says, adding that Yili’s ambition is to expand into general foods while maintaining the focus on healthy products. So, as well as seeking major opportunities in on-trend dairy products like Greek-style yoghurt, cheese and infant formula, the company is also exploring other areas like bottled waters, cereals, coffee and healthy drinks.


Rising dairy consumption

“The market in China is in incredible”, he says. “Dairy consumption in China is relatively low, but milk consumption is really growing again, thanks to the government recommending it as part of a healthy diet.”

Indeed, the Chinese government, in conjunction with dairy industry organizations, recently underlined its advice that residents should consume the equivalent of 300 grams of liquid milk each day. According to a nutritional guidance document, current average per capita Chinese milk consumption is less than 25 grams per day.

“Milk is considered a premium product, but it is also an expensive product,” says Smit. “There’s still huge potential and that is why the company is still growing at 15 to 20% per year, an astonishing rate.” According to Smit more innovation is needed for the future. “And that means you have to team up with the best experts in the world.”

Yili in Foodvalley

Yili’s European Innovation Centre is based on the Wageningen University campus, where it has several projects running under the guidance of professors. Collaboration with the university was a major reason for siting the center there – but other connections were important too.

“Wageningen is the heart of the Foodvalley ecosystem; everything revolves around it”, says Smit. “Having such a strong link is very important to us. The Netherlands has a high concentration of universities focusing on science development, but also has a reputation for translating research into real products.”

In addition to connections with the key knowledge institutes that provide practical expertise, the Netherlands provides easy access to the whole of Europe. Yili’s membership of Foodvalley means it also has excellent connections with food and ingredient companies, from SMEs to global corporations.

Finding expertise you need

“When we see that we have a specific knowledge gap, it is easy to find the ‘missing’ knowledge,” Smit says. “Finding the expertise you need is key to the whole Foodvalley ecosystem. You can quickly connect to the right people. Then there is the easy, transparent way you can enter into discussions with other companies, whether they approach us or we them. All these things are simple to arrange. Everything is very accessible.”

Foodvalley NL can also help as an intermediary. “Trust is very important in China, where building a relationship takes a long time because, for the Chinese, relationships are for a long time,” he says. “Foodvalley NL helps build these relationships. Once they are in place, everything is possible.”


Become a Foodvalley Member

Yili Innovation Center Europe is a Foodvalley Member. Also interested in becoming a Foodvalley Member and being part of the Foodvalley business and innovation network? Get connected!

China-gigant Yili zet in op Europese zuivelinnovatie

Meer innovatieve zuivelproducten op de Chinese markt brengen. Dat is de gedachte achter de opening van het European Innovation Centre van de Chinese zuivelgigant Yili in Nederland. De strategie heeft nu al geleid tot succesvolle marktintroducties in het Aziatische land.

Gelegen op de Wageningse campus faciliteert het centrum de samenwerking met onderzoekers en leveranciers. Het plaatst Yili in het hart van de Europese productontwikkeling en inspireert de productontwikkelaars die er werking om hun kennis over de Chinese zuivelmarkt te koppelen aan de laatste trends.

In 2014 begonnen als Yili's European Research and Development Center, besloot het bedrijf uit te breiden, met het European Innovation Center als uitkomst. Gerrit Smit, CEO van het Yili Innovation Center Europe: “We realiseerde ons dat we meer moesten innoveren wilden we de groei van ons bedrijf versnellen. We waren onder de indruk van de innovaties in de zuivelsector in Europa en wilden onze samenwerking hier verdiepen. We beseften ook dat fysieke aanwezigheid in Nederland van fundamenteel belang is als je een ​​brug wilt slaan tussen twee landen en culturen; dat is alleen al door de verschillende tijdzones waarin we opereren anders nogal een opgave.”

Marktaandeel vergroten

Sinds de opening in september 2018 heeft het Europese innovatiecentrum van Yili een ​​belangrijke rol gespeeld bij het vergroten van de omzet uit nieuwe producten. De organisatie staat in de top tien van zuivelbedrijven, zowel in Azië als in de rest van de wereld - en heeft de afgelopen jaren een aanzienlijke omzetgroei doorgemaakt; de vraag van Chinese consumenten naar zuivelproducten is gestegen, in lijn met de stijging van het gemiddelde gezinsinkomen in het land.

Mede dankzij de focus op innovatie heeft Yili zijn toppositie kunnen behouden en zijn marktaandeel in de competitieve Chinese zuivelsector kunnen vergroten. "Het is onze taak om in Europa kansen te identificeren en te selecteren die interessant zijn voor de Chinese markt; met onze collega’s in China spreken we vervolgens af op welke we ons richten,” zegt Smit. “Ons team ontwikkelt momenteel programma's op langere termijn en zet projecten op met strategische leveranciers,” voegt hij toe. "We werken vanuit een win-win-positie en gaan altijd, ongeacht de situatie, na welke voordelen er voor beide partners aan zitten. We willen open en eerlijke relaties creëren.”

Volgens Smit is het voor Europeanen gemakkelijker dan voor Yili om samenwerkingsverbanden op te zetten in Europa, met grote en kleine leveranciers. Parallel aan de oprichting van het European Innovation Center, zette het bedrijf daarom een innovatiecentrum op in China om de binnenlandse know-how en expertise te maximaliseren.

Aanpassen en goedkeuren

"We kijken naar de snelgroeiende trends in Europa en beoordelen op welke we het beste kunnen inspelen voor de Chinese markt", zegt hij. "We zijn altijd op zoek naar dat soort kansen. In China is het moeilijk om ingrediënten toegelaten te krijgen op de markt. Daarom kijken we nadrukkelijk naar hoe en waarom dingen in Europa zijn gedaan, en proberen ervan te leren.”

De zuivelgigant raakt vaak betrokken bij kortlopende projecten of initiatieven voor productontwikkeling via een leverancier die het team benadert met een ingrediënt of een idee. Vervolgens ontwikkelt Yili in zijn Europese innovatiecentrum prototypes voor de Chinese markt, op basis van zijn kennis van de markt en consumentenonderzoek.

De innovaties omvatten het hele assortiment zuivelproducten, van zuigelingenvoeding tot melk, yoghurt, ijs en kaas. "Producten voor de Chinese markt zijn heel anders dan die voor de Europese markt", zegt Smit. Hij voegt eraan toe dat Yili zijn assortiment wil uitbreiden naar algemene voedingsmiddelen, met behoud van de focus op gezonde producten. Zo onderzoekt het bedrijf ook de mogelijkheden voor water, ontbijtgranen, koffie en gezonde dranken.

yili-office-wageningen yili-dairy-wageningen yili-meeting-wageningen

Stijgende zuivelconsumptie

"De markt in China is enorm,” zegt hij. "De zuivelconsumptie in China is relatief laag, maar de consumptie van melk groeit dankzij aanbevelingen van de overheid." De Chinese regering benadrukt dat inwoners elke dag het equivalent van 300 gram melk moeten consumeren en dat dit past in een gezond voedingspatroon.

De huidige gemiddelde Chinese melkconsumptie per hoofd van de bevolking bedraagt op dit moment minder dan 25 gram per dag. “Melk wordt vaak gezien als een premium, duur product”, zegt Smit. "Maar er is een enorm potentieel en we groeien met 15 tot 20% per jaar, een duizelingwekkend percentage."

Volgens Smit is er in de toekomst nog meer innovatie nodig. “Dat betekent dat we moeten samenwerken met de beste experts ter wereld.”

Yili in Foodvalley

Yili's European Innovation Center is gevestigd op de campus van Wageningen University, waar het onder begeleiding van hoogleraren verschillende onderzoeksprojecten heeft lopen.

Samenwerking met de universiteit was een belangrijke, maar niet de enige, reden om het centrum daar te vestigen. “Wageningen bevindt zich in het hart van het Foodvalley ecosysteem,” zegt Smit. “Nederland telt veel universiteit die zich richten op het vergaren van wetenschappelijke inzichten, maar heeft daarnaast een sterke reputatie in het vertalen van inzichten uit onderzoek naar de praktijk.”

Behalve verbinding met gerenommeerde kennisinstituten biedt Nederland het bedrijf toegang tot de rest van Europa. Lid zijn van Foodvalley betekent voor Yili’s ook goede relaties met voedingsmiddelen- en ingrediëntenbedrijven, van midden- en kleinbedrijf tot multinationals.

Verbinding leggen

Als we zien dat we kennis missen, dan vinden we via het Foodvalley ecosysteem zo een partij die ons helpt om de kenniskloof te dichten. “We maken via dit ecosysteem snel verbinding met de juiste partijen, en gaan daarmee open in gesprek.” Dat maakt Foodvalley NL volgens Smit tot een uitstekende intermediair bij het leggen van contacten. "Bouwen aan vertrouwen is erg belangrijk in China. Het duurt even voordat je met elkaar samenwerkt, maar als het eenmaal zover is, dan is het voor lang.”


Word Foodvalley Member

Yili Innovatie Centrum Europa is een Foodvalley Member. Ook geïnteresseerd om een Foodvalley Member te worden en deel uit te maken van het Foodvalley business en innovatie netwerk? Word lid!

Confidental Infomation