Arjen van Tunen, CEO KeyGene: “Foodvalley is in constant, dynamic renewal”

Agri-biotech company, and Foodvalley member, KeyGene was one of the organizing partners of the latest Protein Summit, held October 2019 in Wageningen. “Partnering in such a large event was a great opportunity to make new international contacts,” says CEO Arjen van Tunen.

KeyGene, founded in 1989 by four Dutch seed companies, has developed into one of the largest specialist biotech companies in the world. Today, the organization has around 150 employees; the majority in its headquarters in Wageningen (the Netherlands) and the remainder in Rockville (USA) and Hyderabad, Telangana (India).

Cutting-edge breeding technology

“We support seed suppliers, plant breeders and food companies to bring better crops to market”, says Van Tunen. “We help them find ways through their tough R&D challenges; harnessing plant science and translating it into solutions that are really effective and really matter.” Applications range from increasing pest and disease resistance in food crops like rice, maize and bananas, to increasing faba bean and oilseed rape yields.

Collaborations with academia, research institutions and customers is a cornerstone of KeyGene’s vision. “As an SME we need to combine strengths with other disciplines in order to establish meaningful innovations,” Van Tunen stresses. From its early years the company has maintained a long-term partnership with Wageningen University & Research, and enjoys close ties with international industry groups like Europa Bio, Euroseed and Holland Bio.

Ten years ago KeyGene joined Foodvalley, initially to increase exposure to crop companies throughout the Netherlands and, in particular, around the Dutch agrifood innovation hub that Wageningen has become.

Expat Center Foodvalley

Meanwhile, their membership has proven beneficial in several other ways: “We recruit the best people from all over the globe and this has led to a strong relationship with Expat Center Foodvalley. This initiative takes care of all the legal administration needed for a foreigner to work here, such as their residence permit, personal citizen service number (in Dutch a BSN) and work permit,” Van Tunen illustrates.

In the past years KeyGene has both supported and benefitted from the Foodvalley Ambassadors Program, which offered high-performing, international students (they must be studying in the Netherlands) one-year internships, in food and life sciences R&D, in Dutch multinationals that are active in the students’ home country. “These ‘local ambassadors’ helped us to get in touch with companies in specific countries and to ensure projects are running smoothly.” Currently, within the Foodvalley 2030 program the new activities on Human Capital are being defined together with partners, including Keygene.

Valuable new collaborations are yet another benefit from KeyGene’s involvement in the Foodvalley ecosystem. “Together with the Wageningen Plant Research we developed a novel crop for sustainable natural-rubber production in Europe. We are now continuing this project in collaboration with the in Dutch province of Gelderland-based grasses breeding company Barenbrug in a new joint-venture called Lion-Flex. Together with them we will develop this dandelion for natural rubber into a full commercial operation,” says the CEO.

keygene-dandelion-selection dandelions in greenhouse

The Protein Plan(et)

In 2019 KeyGene was a founding partner in the Foodvalley Summit The Protein Plan(et): an international event where food producers, growers, breeders, investors, scientists and policy makers share experience, ideas and visions around the transition towards a more-sustainable diet based on less animal, and more vegetable, protein. “Together with Foodvalley NL, Wageningen University & Research and The Protein Cluster we developed an interactive program with speakers from all over the world,” says Van Tunen. “It was a great platform to contribute to the protein transition, and our involvement led to new contacts, not only in plant breeding but also in the food industry, a growth sector for us.”

KeyGene’s close involvement in the event led to a number of follow-up projects. “In December 2019, together with Foodvalley NL, we began a study investigating how we might increase the yield of faba beans, a high-protein crop and, already, a global food,” the CEO illustrates. “By investigating specific plant-strain DNA, via modern molecular-breeding techniques, we plan to be able to predict the best plants for cross fertilization. And through Herco van Liere, director Business Development at KeyGene and coordinator of the Faba Bean program, we welcome companies across the agrifood chain to join this initiative.”

Another follow-up project is focused on lupine, a high-protein and high-fibre pulse crop often used in meat replacers and bakery products. “Together with Foodvalley NL and the Dutch Province of Gelderland we’re looking at how to remove lupine’s characteristic bitter off-flavors and whether it is possible to further improve its amino-acid composition,” says Van Tunen.

The CEO appreciates the unique ecosystem of which they are an integral part. “Without the industry contacts we made via Foodvalley, it would have been far more challenging to target the best partners and create impactful collaborations. When you are in the Foodvalley ecosystem, it is easier, for example, to obtain subsidies and to find partners with complementary expertise and networks,” he believes. “Colleagues from the USA, such as the University Davis as well as other academic and commercial organizations, are universally impressed when we tell them about the agrifood innovations we have developed together with Wageningen University & Research and other Foodvalley members.”

Renewing itself

The success of Foodvalley does not come automatically, Van Tunen stresses: “The reason why this ecosystem has been functioning so well for over fifteen years, is that it is constantly renewing itself, for example with its program and joint strategy for the coming ten years.” Initiated by policy makers, academia and the food industry, the program will accelerate innovation in circular agriculture, the protein shift, health and nutrition and smart and digital technology, and strengthen Foodvalley’s position as a globally-leading agrifood innovation cluster.

During this unusual and difficult ‘Covid-19 period’, Van Tunen believes Foodvalley can offer companies a new perspective on business development. “There is no doubt that the pandemic will affect future global food production. Demand for locally-grown crops, for example, might increase, similar to the demand for sustainable-protein sources and the need for high-quality healthy food at affordable prices for all world wide”, he explains. “Anticipating these changes force agrifood companies to adapt to this new environment and take advantage of new opportunities. The Foodvalley ecosystem should develop itself to provide its members and friends even more than ever before the contacts, grants and subsidies and (online) networking facilities to do so.”

 

Become a Foodvalley Member

KeyGene is a Foodvalley Member. Also interested in becoming a Foodvalley Member and being part of the Foodvalley business and innovation network? Get connected!

Arjen van Tunen, CEO KeyGene: “Foodvalley vernieuwt zichzelf continu”

Agri-biotechbedrijf en Foodvalley-lid KeyGene was een van de organisatoren van de laatste Protein Summit, in oktober 2019 in Wageningen. "Deelname aan dit grote evenement bood ons geweldige kansen voor het leggen van nieuwe internationale contacten," zegt CEO Arjen van Tunen.

KeyGene, in 1989 opgericht door vier Nederlandse zaadveredelaars, is in de afgelopen decennia uitgegroeid tot een van de grootste gespecialiseerde biotechbedrijven ter wereld. De organisatie telt ongeveer 150 medewerkers, verspreid over het hoofdkantoor in Wageningen (Nederland) en vestigingen in Rockville (VS) en Hyderabad, Telangana (India).

Geavanceerde veredelingstechnologie

“We ondersteunen zaadleveranciers, veredelaars en voedingsmiddelenbedrijven bij het ontwikkelen van betere gewassen.” zegt Van Tunen. “We ondersteunen ze bij complexe R&D-vraagstukken, en helpen hen inzichten uit de plantenwetenschappen te benutten en te vertalen naar oplossingen die ertoe doen." Toepassingen variëren van het verbeteren van de resistentie van voedselgewassen als rijst, mais en bananen tegen plagen en ziekten tot het verhogen van de gewasopbrengst van tuinbonen en koolzaad.

Samenwerking met de academische wereld, onderzoeksinstellingen en klanten is een hoeksteen in de visie van KeyGene. “Als middelgrote onderneming moeten we onze kwaliteiten koppelen aan die van andere disciplines om impactvolle innovaties te realiseren,” benadrukt Van Tunen. Het bedrijf werkt daarom al vanaf zijn eerste jaren samen met Wageningen University & Research en heeft nauwe banden met internationale brancheorganisaties als Europa Bio, Euroseed en Holland Bio.

Expat Center Foodvalley

Voor Van Tunen heeft het Foodvalley-lidmaatschap zijn waarde al op verschillende manieren bewezen: “Bij KeyGene nemen we graag de beste mensen uit de hele wereld in dienst en zo hebben we een sterke relatie opgebouwd met Expat Center Foodvalley. Zij regelen de juridische administratie die buitenlandse medewerkers nodig hebben om hier te werken, zoals een verblijfsvergunning, burgerservicenummer (BSN) en werkvergunning,” illustreert hij.

In de afgelopen jaren heeft KeyGene het Foodvalley Ambassadors Programma ondersteund, een initiatief waar het bedrijf veel profijt van heeft gehad. Het inmiddels afgeronde programma bood uitmuntende, internationale studenten (die een studie volgden in Nederland) de kans een jaar stage te doen in food en lifesciences R&D bij Nederlandse multinationals die actief waren in het thuisland van de studenten. “Deze 'lokale ambassadeurs' hebben ons geholpen om in contact te komen met bedrijven in een aantal landen en ervoor gezorgd dat projecten soepel verliepen.” Momenteel wordt vanuit Foodvalley met diverse partners, waaronder Keygene, gewerkt aan nieuwe activiteiten op het gebied van Human Capital.

Waardevolle nieuwe samenwerking is nog een ander voordeel van de betrokkenheid bij het Foodvalley-ecosysteem. “Samen met Wageningen Plant Research hebben we een nieuw gewas – een soort paardenbloem - ontwikkeld voor duurzame productie van natuurrubber in Europa. Samen met het in Gelderland gevestigde grasveredelingsbedrijf Barenbrug zetten we dit project nu voort in de nieuwe joint-venture Lion-Flex. We gaan het gewas samen commercialiseren,” aldus de CEO.

keygene-dandelion-selection dandelions in greenhouse

The Protein Plan(et)

In 2019 was KeyGene een van de organisatoren van de Foodvalley Summit The Protein Plan(et): een internationaal evenement waar voedselproducenten, telers, veredelaars, investeerders, wetenschappers en beleidsmakers ervaringen, ideeën en visies delen over de transitie naar een duurzaam voedingspatroon met minder dierlijke en meer plantaardige eiwitten.  “Samen met Foodvalley NL, Wageningen University & Research en The Protein Cluster hebben we een interactief programma ontwikkeld met sprekers uit de hele wereld,” zegt Van Tunen. “Het was een geweldig platform om bij te dragen aan de eiwittransitie en onze betrokkenheid leidde tot nieuwe contacten, niet alleen in de plantenveredeling maar ook in de voedingsmiddelenindustrie - een groeisector voor ons.”

Tuinbonen

De nauwe betrokkenheid van KeyGene bij het evenement mondde uit in een aantal vervolgprojecten. "In december 2019 zijn we, samen met Foodvalley NL, een onderzoek gestart naar hoe we de opbrengst van tuinbonen, een eiwitrijk gewas dat op veel plekken in de wereld al geteeld wordt, kunnen verhogen", licht de CEO toe. “Via analyse van planten-DNA en met gebruikmaking van moderne moleculaire veredelingstechnieken willen we voorspellen welke planten het meest geschikt zijn om te kruisen. Bedrijven uit de hele agrifood-keten kunnen zich bij het initiatief aansluiten. Neem daarvoor contact op met Herco van Liere, directeur Business Development bij KeyGene en coördinator van het onderzoeksprogramma.”   Een ander vervolgproject is gericht op lupine, een eiwitrijk en vezelrijk peulvruchtengewas dat vaak wordt verwerkt in vleesvervangers en bakkerijproducten. "Samen met Foodvalley NL en de provincie Gelderland kijken we hoe we de karakteristieke bittere bijsmaak van lupine kunnen verwijderen en of het mogelijk is om de aminozuursamenstelling te verbeteren,” zegt Van Tunen.

De CEO waardeert het unieke Foodvalley ecosysteem waarvan het bedrijf deel uitmaakt. “Zonder de contacten die we via Foodvalley hebben gelegd, was het veel uitdagender geweest om partners te benaderen en tot betekenisvolle samenwerkingen te komen. Als je lid bent van Foodvalley, is het bijvoorbeeld makkelijker om subsidies te krijgen en bedrijven te vinden met complementaire expertise en netwerken,” licht hij toe. "Collega's uit de Verenigde Staten, zoals University Davis en andere academische en commerciële organisaties, zijn onder de indruk als we hen vertellen over de agrifood-innovaties die we samen met Wageningen University & Research en andere Foodvalley-leden hebben ontwikkeld."

Zichzelf vernieuwen

Het succes van Foodvalley komt niet vanzelf, benadrukt Van Tunen: “Dit ecosysteem functioneert al meer dan vijftien jaar zo goed, omdat het zichzelf continu vernieuwt, zoals ook nu weer met zijn programma en gezamenlijke strategie voor de komende tien jaar.“ Het programma, geïnitieerd door beleidsmakers, de academische wereld en de voedingsmiddelenindustrie, versnelt innovatie in de domeinen Circulaire Landbouw, Eiwittransitie, Voeding & Gezondheid, en Slimme & Digitale technologie, en versterkt de positie van Foodvalley als een wereldwijd toonaangevend cluster voor agrifood-innovatie.

Juist in deze lastige tijden van Covid-19 kan Foodvalley bedrijven nieuwe perspectieven bieden, aldus Van Tunen: “De pandemie gaat de wereldwijde voedselproductie hoe dan ook beïnvloeden. Ik verwacht bijvoorbeeld dat de vraag naar lokaal geteelde gewassen toeneemt, net als de wereldwijde vraag naar duurzame eiwitbronnen en de behoefte aan kwalitatief hoogwaardig en gezond maar betaalbaar voedsel. Door op deze veranderingen te anticiperen, creëren agrifood-bedrijven nieuwe kansen voor zichzelf. Het Foodvalley ecosysteem moet haar leden daarom meer dan ooit contacten, financiële steun en (online) netwerkfaciliteiten bieden.”

 

Word Foodvalley Member

KeyGene is een Foodvalley Member. Ook geïnteresseerd om een Foodvalley Member te worden en deel uit te maken van het Foodvalley business en innovatie netwerk? Word lid!